Ο Φίλο Τέιλορ Φάρνσγουορθ ήταν μόλις 14 ετών και όργωνε το χωράφι του μπαμπά του όταν είχε την ιδέα που θα άλλαζε για πάντα την υπόλοιπη ζωή του και τελικά και τη δική μας. Κι αυτό γιατί πρόκειται για τον άνθρωπο που ανέπτυξε το πρώτο ολοκληρωμένο τηλεοπτικό σύστημα. Κοινώς ήταν αυτός που δημιούργησε την τηλεόραση, όπως την ξέρουμε σήμερα. 

Ο Φάρνσγουορθ φιλοδοξούσε να γίνει εφευρέτης από την ηλικία των έξι ετών, σύμφωνα με τα όσα γράφει ο Έβαν Σβαρτς, για την τεχνολογική ανασκόπηση του MIT. Και τα κατάφερε αφού μέχρι το τέλος της ζωής του κατείχε περισσότερα από 300 διπλώματα ευρεσιτεχνίας σχετικά με την τηλεόραση αλλά όχι μόνο. 

Στις 26 Αυγούστου του 1930 έλαβε το δίπλωμα ευρεσιτεχνίας για το πρώτο ολοκληρωμένο ηλεκτρονικό τηλεοπτικό σύστημα, περίπου μια δεκαετία αφού είχε για πρώτη φορά την ιδέα στην οποία βασίστηκε η εφεύρεσή του. 

Ο Φάρνσγουορθ φυσικά δεν ήταν ο πρώτος άνθρωπος που ονειρεύτηκε την τηλεόραση, ωστόσο, ήταν ο πρώτος που βρήκε τον τρόπο αυτή να λειτουργεί χωρίς παράλληλα να έχει την όψη μιας μηχανής αλλά της γνωστής σε όλους μας συσκευής. 

Το σημαντικότερο πρόβλημα που αντιμετώπιζαν οι εφευρέτες έως εκείνη τη στιγμή ήταν ο τρόπος μετάδοσης των δεδομένων εικόνας. Η καινοτομία του Φάρνσγουορθ έγκειται στο γεγονός ότι βρήκε τον τρόπο να το κάνει βασιζόμενος αποκλειστικά στην ηλεκτρονική τεχνολογία και μόνο, χωρίς να μένει στο μηχανικό σύστημα εικόνων που χρησιμοποιούσαν οι προγραμματιστές μέχρι τότε. 

«Εύρηκα» στο χωράφι

Σύμφωνα με τον Σβαρτς που γράφει ένα βιβλίο για τον Φάρνσγουορθ και βασίζεται σε μαρτυρίες συγγενών του, ο εφευρέτης ονειρευόταν τη δημιουργία μιας ηλεκτρονικής και όχι μηχανικής τηλεόρασης ενώ οδηγούσε ένα κάρο στο αγρόκτημα της οικογένειάς του, στο Αϊντάχο. Καθώς όργωνε το χωράφι όπου θα έσπερνε πατάτες, είδε στα αυλάκια που σχηματίζονταν τον τρόπο για να υλοποιήσει την ιδέα του.

Οραματίστηκε ένα σύστημα που θα έσπαγε μια εικόνα σε οριζόντιες γραμμές σε ένα άκρο και στη συνέχεια θα τις επανασυναρμολογούσε σε μια ενιαία εικόνα στο άλλο άκρο. Και μόνο τα ηλεκτρόνια θα μπορούσαν να καταγράψουν, να μεταδώσουν και να αναπαράγουν καθαρά μια κινούμενη εικόνα. «Εύρηκα», για τον μόλις 14ετών επίδοξο εφευρέτη. 

Από κει και πέρα, ο Φάρνσγουορθ ήρθε αντιμέτωπος με αρκετές δυσκολίες μέχρι να καταφέρει να κατοχυρώσει την πατέντα του. Αυτός και η σύζυγός του Έλμα μετακόμισαν από τη Γιούτα στην Καλιφόρνια για να είναι πιο κοντά στην κινηματογραφική κοινότητα και να εργαστούν πάνω στην καινοτομία τους.

Η πρώτη μετάδοση 

Σύμφωνα με τους New York Times, το 1927, ο Φάρνσγουορθ έκανε την πρώτη μετάδοση: Μια οριζόντια γραμμή. Μεταδόθηκε σε έναν δέκτη στο διπλανό δωμάτιο. Ένα χρόνο αργότερα μετέδωσε μια εικόνα της Έλμα, κάνοντάς την έτσι, την πρώτη γυναίκα που βγήκε στην τηλεόραση!

Ο Φάρνσγουορθ, σύμφωνα με τον Σβαρτς, ήταν ένας πρόδρομος των καινοτόμων τεχνολόγων της Silicon Valley. «Στις 3 Σεπτέμβρη του 1928, μια φωτογραφία του δημοσιεύτηκε στην εφημερίδα San Francisco Chronicle, συνοδευόμενη από σχόλια για τον «νεαρή - διάνοια», που «δούλευε ήσυχα στο εργαστήριό του, στο Σαν Φρανσίσκο» για την «επαναστατική μηχανή του», γράφει ο συγγραφέας στο Wired, σημειώνοντας ότι ο εφευρέτης, μόλις 22 χρονών τότε, άφησε μουστάκι για να δείχνει μεγαλύτερος. 

Μιλώντας για την εφεύρεσή του στους Times το 1930, ο Φάρνσγουορθ τόνισε ότι θα εργαζόταν με την υπάρχουσα τεχνολογία για τις ραδιοτηλεοπτικές εκπομπές, που έκανε την τηλεόραση εμπορικά βιώσιμη. 

Δαβίδ εναντίον Γολιάθ 

Ωστόσο, αυτό τράβηξε την προσοχή της RCA (Ραδιοφωνική Αμερικανική Εταιρεία), η οποία είχε το μονοπώλιο - σχεδόν - στην τεχνολογία ραδιοφωνικών εκπομπών. Ο Βλαντίμιρ Ζβορίκιν ήταν αυτός που επισκέφθηκε το εργαστήριο του Φάρνσγουορθ για να μάθει τα απαραίτητα. Ακολούθησε η παρουσίαση συσκευών τηλεόρασης από την RCA και μια δεκαετής δικαστική διαμάχη σχετικά με την ιδιοκτησία της εφεύρεσης. 

Η RCA μήνυσε τον Φάρνσγουορθ για παραβίαση πατέντας, αφού πρώτα του είχε προσφέρει 100.000 δολάρια για να αγοράσει τις ευρεσιτεχνίες του, κάτι που εκείνος αρνήθηκε. Ο Σβαρτς χαρακτηρίζει την μάχη αυτή «Δαβίδ εναντίον Γολιάθ». Ο Φάρνσγουορθ κέρδισε την αγωγή και την έφεση. Ωστόσο, παρά το γεγονός ότι του καταβλήθηκαν δικαιώματα από την RCA, ποτέ δεν έγινε ιδιαίτερα πλούσιος. 

Ο Φάρνσγουορθ όταν οραματίστηκε την εφεύρεσή του έβλεπε μπροστά του μια προοπτική που αποδείχτηκε ουτοπική. «Αν μπορούσαμε να δούμε τους ανθρώπους των άλλων χωρών και να μάθουμε τις διαφορές μας, γιατί θα υπήρχαν παρεξηγήσεις; Ο πόλεμος θα μπορούσε να γίνει παρελθόν», έλεγε, σύμφωνα με το smithsonianmag. Όσο γι’ αυτό παρέμεινε ουτοπία. 

Εξάλλου ήταν ακριβώς ο Β’ Παγκόσμιος Πόλεμος που διέκοψε την ανάπτυξη της τηλεόρασης. Ο ίδιος ο Φάρνσγουορθ κατά τη διάρκεια του πολέμου δημιουργούσε τεχνολογίες για μικρού μήκους ραδιοκύματα που οι Αμερικανοί στρατιώτες χρησιμοποιούσαν στη μάχη. Όταν πια ο πόλεμος τελείωσε οι πατέντες του είχαν λήξει και ο μεγάλος ανταγωνιστής RCA κατέλαβε πλήρως την αγορά. 

Μετά την τηλεόραση

Αν και για τον κόσμο ίσως η πιο εντυπωσιακή εφεύρεσή του, η τηλεόραση δεν ήταν η μεγάλη αγάπη του Φάρνσγουορθ. Αντίθετα, δεν την είχε σε μεγάλη υπόληψη. Φέρεται μάλιστα να έλεγε: «Δεν υπάρχει τίποτα μέσα της που να αξίζει και δεν πρόκειται να τη βρείτε σε αυτό το νοικοκυριό, ούτε τη θέλω στην πνευματική μας διατροφή».

Μετά το διακανονισμό με την RCA, ο Φάρνσγουορθ, συνέχισε τις έρευνές του σε μια σειρά από τομείς που περιελάμβαναν την μεγάλη του αγάπη, την πυρηνική σύντηξη. Δημιούργησε μάλιστα το δικό του πυρηνικό εργαστήριο στο Πανεπιστήμιο Μπρίγχαμ Γιανγκ. Η χρηματοδότηση, ωστόσο, δεν ήταν ικανοποιητική, έτσι το οικονομικό βάρος έπεφτε όλο πάνω του, αφού το στήριζε ο ίδιος. 

Μέχρι το 1970 ήταν πια βουτηγμένος στα χρέη, κάτι που τον ανάγκασε να διακόψει τις ερευνές του. Πέρασε κατάθλιψη και στράφηκε στο αλκοόλ. Πέθανε πάμφτωχος από πνευμονία στις 11 Μαρτίου του 1971 στο Σολτ Λέικ Σίτι της Γιούτα, αφήνοντας πίσω του πάντως ανεκτίμητη κληρονομιά σε πατέντες και συνεισφορά σε πολλούς τεχνολογικούς τομείς.