Άνθρωποι και μηχανές γίνονται ένα σε εργοστάσιο της Ford, στο οποίο οι εργαζόμενοι στη γραμμή συναρμολόγησης ντύνονται με εξωσκελετικές στολές. Οι στολές αυτές επιτρέπουν στους εργαζόμενους να σηκώνουν και να χειρίζονται εύκολα βαριά εξαρτήματα, περιορίζοντας σημαντικά τον κίνδυνο μυοσκελετικών διαταραχών που αποτελούν πάνω από τις μισές εργασιακές παθήσεις στην Ευρώπη.

Τα φουτουριστικά κοστούμια ενδεχομένως παραπέμπουν στη μεταμόρφωση του Tony Stark στον υπερήρωα Iron Man – αλλά στην πραγματικότητα, υποστηρίζουν τους ώμους και την πλάτη του χρήστη, μεταφέροντας το βάρος στους γοφούς, μειώνοντας έτσι τις πιθανότητες τραυματισμών στο χώρο εργασίας.

Τα εννέα κοστούμια από ελαφρύ τιτάνιο και ανθρακονήματα που χρησιμοποιούνται αυτή τη στιγμή βοηθούν τους εργαζόμενους στη γραμμή παραγωγής να σηκώνουν, να κινούν ή να μεταφέρουν οτιδήποτε ζυγίζει πάνω από τρία κιλά, όταν στέκονται σε άβολη θέση. Οι στολές παρέχουν προστασία από την κόπωση και τους τραυματισμούς, μειώνοντας την καταπόνηση από επαναλαμβανόμενες δραστηριότητες που ενδέχεται να δημιουργήσουν σωματικές βλάβες με την πάροδο του χρόνου.

Μέχρι το 2020, το 25% των Ευρωπαίων θα είναι ηλικίας πάνω από 60 ετών και εκτιμάται ότι μεγαλύτερης ηλικίας εργαζόμενοι και άτομα με κινητικά προβλήματα ή μυοσκελετικές διαταραχές θα είναι ανάμεσα σε αυτούς που θα ωφεληθούν από τη χρήση εξωσκελετών. Σε όλη την Ευρώπη, οι μυοσκελετικές διαταραχές αντιπροσωπεύουν το 61% όλων των παθήσεων που σχετίζονται με την εργασία, ενώ στη Γερμανία συμβάλλουν σε μία μείωση κατά 16δις Ευρώ του καθαρού εθνικού προϊόντος της χώρας.

Ενώ οι εξωσκελετοί έχουν δοκιμαστεί σε άλλα εργοστάσια αυτοκινήτων, η εφαρμογή τους από την Ford στη Βαλένθια της Ισπανίας που κατασκευάζονται τα Galaxy, Kuga, Mondeo, S-MAX και Transit Connect, είναι η πρώτη που ενσωματώνει πλήρως την τεχνολογία στη διαδικασία παραγωγής. Ήδη 100 εργαζόμενοι χρησιμοποιούν τέτοιες στολές στο εργοστάσιο της Ford στη Βαλένθια της Ισπανίας

Κατά τη διάρκεια του πρώτου προγράμματος δοκιμών και εξέλιξης εξωσκελετών, οι διευθυντές παραγωγής ζήτησαν από περίπου 200 εργαζόμενους του εργοστασίου να υποδείξουν με ποιο τρόπο ένας εξωσκελετός μπορεί να ωφελήσει τους βοηθήσει στη δουλειά τους. Στη συνέχεια, επελέγησαν 100 εργαζόμενοι που θα ωφελούνταν περισσότερο από την τεχνολογία και οι οποίοι συνεργάστηκαν με τους σχεδιαστές των συσκευών. Όσοι χρησιμοποιούν τις στολές χειρίζονται βαριά ή ογκώδη εξαρτήματα όπως τα ρεζερβουάρ καυσίμου. Το πρόγραμμα έχει αποδειχτεί τόσο επιτυχημένο, ώστε 20 ακόμα εργαζόμενοι θα δοκιμάσουν τον εξοπλισμό στις αρχές Απριλίου.